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神秘而特别的木卫二

2015-11-16 19:44  来源: 科普中国-科学原理一点通

太阳系中的众多行星,都拥有着围绕自己不停转动的小行星,而在这些形态各异的小行星中,木卫二却是博取了人类最多关注的一个。究竟是什么让这颗木星旁边的小卫星包含了如此巨大而不可替代的神秘魅力,引起众人为其竞折腰呢?

早在十七世纪,木卫二就被伟大的天文学家伽利略所发现,它是距离木星第二近的卫星,因此被称为木卫二。与地球的卫星月球相比,木卫二体积更小一些,直径约有3100公里。木卫二之所有赢得如此多的关注是因为,人类认为它是除地球之外,最可能存在地外生命的星球。

木卫二虽然体积不大,在众多卫星中貌不惊人。然而根据科学家的观察发现,它表面覆盖着一层稀薄的大气层,其中充满了大量氧。这可能是由于木卫二表面充满了大量冰层,太阳光照射到木卫二表面时发生化学反应而生成氧,从而聚集在木卫二表面。

此外,木卫二的主要成分和结构也与地球相似,其主要由硅酸盐岩石构成,类似于地球的深层地质结构。但在它的外表上,覆盖着一层厚达100公里的冰层,所以它的外表就像一个圆润可爱的冰球一般。正因为如此,木卫二成为众多卫星中最为明亮的一个。它表层所分布的冰层能够反射大量的太阳光,也使得上面的一些区域,看起来象地球两极的海洋冰雪融化的景象,生动可爱。

虽然如此,木卫二表面的冰层之上,却又充满一些纵横交错的十字条纹。研究表明,这是由火山喷发物或者喷泉所造成的。受到木星所带来的潮汐力的影响,木卫二会间歇性的发生喷泉喷发现象,每次喷发时间长达8小时。由此可见,它的地质构造非常活跃,在冰层下很有可能蕴含着热量。同时,在厚厚的冰层之下,也可能充满大量由液体水所形成的海洋。而这一观点,也已经由美国宇航局发射的“伽利略号”飞船所取得的测探数据得到了证实。喷泉的出现,在很大程度上说明,木卫二冰冻表层的部分区域,可能很容易被内部的海洋力量突破。截止目前,这是太阳系中除地球外,唯一一个具有大量液体水的星球,其液体水含量甚至可能远远超过地球。

除此以外,数据还表明,木卫二的深层可能存在着一个小型金属内核。种种迹象都显示,木卫二的环境和地质结构与地球格外类似,并且极其适宜生物存在,人们对于木卫二上是否真的有地外生命都报以极大的热情和期待。科学家估计,木卫二上很有可能拥有简单的海洋生物。

随着研究的逐渐深入,地外生命的存在很有可能变成现实,2013年,人类首次在木卫二上发现了黏土型矿物,这是对于形成生命至关重要的有机物。如果木卫二上真的存在地外生命,那将具有划时代的伟大意义。

作者:李洁

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作者: 李洁   [责任编辑: 宋金玉]

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