“旅行”最远的人类探测器并未“失联”
2017年09月08日 13:01:24  来源: 新华每日电讯13版 【字号 】【留言】【打印】【关闭

  “请开启欢呼频道……发送!”

  美国航天局位于加利福尼亚州的喷气推进实验室内,著名科幻影片《星际迷航》中柯克船长饰演者威廉·沙特纳5日向科研人员发出指令:将一条特殊的信息发送给距离地球约210亿公里之外,以每小时约6.1万公里速度奔向深空的“旅行者1号”探测器。

  “在星际之间,我们传递友谊。你并不孤单。”预计约19小时后,从3万条网友建议中投票选出的这条特殊信息将被迄今距离地球最遥远的人类探测器接收,并向更远的星际传送。这一天,“旅行者1号”已“离家”整整40年。

  不少人可能会认为,已进入星际空间的“旅行者1号”,恐怕早已“失联”许久。但事实上,即使“少小离家”,相距遥远,“旅行者1号”探测器仍在时常与“家人”通话,传递着有价值的信息。

  比如2013年美国航天局宣布,“旅行者1号”探测器上携带的等离子体波仪器数据显示,它处于电子密度为每立方厘米0.08个的空间中,而计算模型显示星际空间中的电子密度在每立方厘米0.05个至0.22个之间。美国航天局因此认为“旅行者1号”已经离开太阳系,这是首次有人类探测器传回太阳系外的信息。

  美国航天局副局长托马斯·楚比兴在5日举行的新闻发布会上说,“旅行者1号”项目之于深空探索,正如同将人类首次送往月球的“阿波罗11号”之于航天科技。他说:“这个任务不仅一直在更新已知,探索未知,更在不断重新定义人类的极限。”

  1977年9月5日,“旅行者1号”从美国佛罗里达州卡纳维拉尔角发射升空,目前它距离地球约210亿公里,是离我们最远的人类探测器。同年发射的姐妹探测器“旅行者2号”目前距离地球约170亿公里。

  “旅行者”探测器让人类首次得以近距离观测木星和土星的行星系统,还对天王星和海王星进行了观测,它们将数据和图像源源不断地传回地球,拓展了人类的认知。

  美航天局的分析认为,在2012年8月25日前后,“旅行者1号”正式离开太阳系,成为首个进入星际空间的人类探测器。科研人员认为,“旅行者2号”飞出太阳系也只是时间问题,预计就在未来几年。“旅行者”项目首席科学家爱德华·斯通认为,“旅行者”的历程堪称人类迄今最雄心勃勃的探索之旅。

  如同年迈老者,一生长途跋涉的“旅行者”身上,或多或少有了小毛病:如“旅行者1号”就出现了感知方面的问题,它携带的等离子体波仪器已失灵,也就是说它其实已无法直接“感觉”到太阳风和高能带电粒子。

  为节省能量,科学家要在不久后决定,需要关掉哪些装置,好让两名“旅行者”轻装前进,至少将任务执行到2025年。

  终有一天,“旅行者”将消失于宇宙深空之中,再无音信。但即使那天到来,它们随身携带的展现人类多元文明的金唱片仍将继续使命,其包含的上百张图片和多支乐曲,或将成为可能存在的外星文明了解地球的“最初印象”。尽管机会极其微小,但金唱片预计可在深空环境“保存”近50亿年,将保留希望。

  可以肯定的是,能量耗尽之前,在寒冷黑暗的星际空间中,“旅行者”仍将坚持前行,与人类“保持通话”。

(记者郭爽)据新华社洛杉矶电

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